PLANETAS

-DEFINICIÓN:

Un planeta es, según la definición adoptada por la Unión Astronómica Internacional el 24 de agosto de 2006, un cuerpo celeste que:

(a) gira alrededor del Sol.
  
(b) tiene suficiente masa para que su gravedad supere las fuerzas del cuerpo rígido, de manera que asuma una forma en equilibrio hidrostático (prácticamente esférica).
   
(c) ha limpiado la vecindad de su órbita.

-PLANETAS DEL SISTEMA SOLAR:

Según esta definición, el Sistema Solar consta de ocho planetas: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Plutón, que hasta 2006 se consideraba un planeta, ha pasado a clasificarse como planeta enano, junto a otros objetos similares del Sistema Solar. Ciertamente desde los años 70 existía un amplio debate sobre el concepto de planeta a la luz de los nuevos datos referentes al tamaño de Plutón (menor de lo calculado en un principio), un debate que aumentó en los años siguientes al descubrirse nuevos objetos que podían tener tamaños similares. De esta forma, la nueva definición de planeta introduce el concepto de planeta enano, denominación que, además de Plutón, incluye a Ceres, anteriormente considerado como asteroide, y al objeto transneptuniano Eris. Un planeta enano tiene la diferencia de definición en (c), ya que no ha despejado la zona local de su órbita y no es un satélite de otro cuerpo.

-PLANETAS EXTRASOLARES:

Los cuerpos que giran en torno a otras estrellas se denominan generalmente planetas extrasolares o exoplanetas. Las condiciones que han de cumplir para ser considerados como tales son las mismas que señala la definición de planeta para el Sistema Solar, si bien giran en torno a sus respectivas estrellas.

--CON TELESCOPIO VLT EN CHILE FOTOGRAFIAN PRIMER PLANETA EXTRASOLAR (2 Mayo, 2005 ESO-Science-CA) :

Un grupo de astrónomos europeos y estadounidenses, han utilizado el sistema NACO de óptica adaptiva en el telescopio VLT Yepun de 8,2 metros de la ESO, en el Observatorio de Cerro Paranal en Chile, para obtener la primera imagen de un planeta extrasolar, este orbita una estrella tipo enana marrón ubicada a unos 150 años luz de distancia.

Se trata de la estrella 2MASSWJ1207334-393254 (2M1207A) que se encuentra al norte de la constelación del Centauro y que pertenece a la Asociación TW Hydrae, un conjunto de 12 jóvenes estrellas enanas formadas en los últimos 10 millones de años. Varias de estas estrellas muestran discos de polvo alrededor de su ecuador, un indicador que allí pudiesen haberse formado planetas o que éstos estén en proceso de evolución.

Imagen: El primer planeta fotografiado fuera de nuestro sistema solar (a la izquierda abajo) orbita alrededor de una estrella enana marrón (al centro) a una distancia que es casi el doble de la distancia entre Neptuno y el Sol. La imagen fue obtenida con el sistema NACO de óptica adaptiva en el telescopio VLT Yepun de 8,2 metros telescope de la ESO en el Observatorio de Cerro Paranal en Chile.